Ulrich Erben

Neue Bilder

Oct 8th — Nov 21st, 2020
Sies + Höke, Düsseldorf

UE M 5

Untitled (Festlegung des Unbegrenzten), 2020

Acrylic on canvas,
150 x 210 cm,
151 x 211 cm (framed)

Courtesy the artist; Sies + Höke, Düsseldorf
Photographer Simon Vogel

Location

Sies + Höke
Poststraße 2+3
Düsseldorf

Featured Artists

Press release - Please scroll down for German version

Born in Düsseldorf in 1940, Ulrich Erben is one of the great postwar painters in Germany. Having grown up on the Lower Rhine and in Rome, the vastness of the landscape became the starting point for his art. Yet Erben does not paint from nature; his paintings are in the tradition of concrete art, geometric abstraction, and color field painting.

After studying art in Italy and Germany, Erben returned to the Rhineland at the age of twenty-six and moved into a studio away from the art scene in Goch, near Düsseldorf. One year later he traveled to the USA for the first time, where his interest in landscapes and minimalism gathered momentum. In 1968 he created his first Weißen Bilder (White Paintings), which he presented at the groundbreaking gallery m Bochum in 1971 and documenta 6 in 1977. Unlike Robert Ryman’s saturated white surfaces, Erben’s works have edges. They look like pastose slabs, bathed in glistening sunlight: an impression that was soon continued by his light objects—halogen projections in space—and which is still inherent in his painting today. Whether cool and clean, as if they have never been touched by a human hand, or with bold colors and a gestureless style, Erben’s paintings are always flooded with light, like windows opened wide. Time and again he creates a dialogue between the edge and the center of the image, stripes and larger surfaces, the vertical and the horizontal, and between formal and color relationships. The results are tranquil floating energy fields that glow from within, and which are more than just analytical statements on abstraction. Light-footed and well-tempered, they pulsate and whisper in a playful way. It is this meditative and poetic power of his images that distinguishes Erben from his contemporaries. Although reduction and optical processes are the themes of Erben’s era, it is the quiet compositions of Giorgio Morandi and Edward Hopper that loom in his mind’s eye—not necessarily what his contemporaries are concerned with. But Erben, who now also lives in Düsseldorf, is not a denizen of the art scene. Instead of immersing himself in the intense, rebellious environment of the art academy, he has preferred to work alone on his color landscapes from the very beginning. The way in which narratives, memories and thoughts are inscribed in these, often linked to places he has traveled to, may seem formally anonymous and considered, but Erben transcends color so that it acquires something spiritual. Its tone is bright and gentle, cheerful and lively. This is why Erben is one of the most important representatives of concrete art.

In the new works that comprise his first exhibition at Sies + Höke, the paradoxical combination of emotion and calculation is particularly evident. Here, the image becomes a floating dialogue field of colors and forms—what Josef Albers described as “independence and interdependence”: monochrome and multicolor, framing and endlessness, precision and mystery all become one. Erben’s art emanates something that is likely due to his connection to Italy: beauty and harmony. As non-representational and clearly composed as his images may be, in the end it is always the landscape that shines through his windows. Erben’s paintings are compositions of nature and light—and thus nothing less than the essence of painting itself.

Pressetext

Ulrich Erben, geboren 1940 in Düsseldorf, ist einer der Großen der deutschen Nachkriegsmalerei. Aufgewachsen am Niederrhein und in Rom, wird die Weite der Landschaft zum Ausgangspunkt seiner Kunst. Dennoch malt Erben nicht nach der Natur. Seine Bilder reihen sich ein in die Tradition Konkreter Kunst, geometrischer Abstraktion und Farbfeldmalerei.

Nach seinem Kunststudium in Italien und Deutschland kehrt Erben mit 26 Jahren ins Rheinland zurück und bezieht ein Atelier abseits der Kunstszene bei Goch nahe Düsseldorf. Ein Jahr später reist er zum ersten Mal in die USA, wo seine Auseinandersetzung mit Landschaft und Minimalismus an Fahrt aufnimmt. 1968 entstehen seine ersten Weißen Bilder, die er 1971 in der wegweisenden Galerie m Bochum und 1977 auf der documenta 6 präsentiert. Anders als Robert Rymans durchgemalte weiße Flächen haben Erbens Arbeiten Ränder. Sie wirken wie pastose Scheiben, getaucht in gleißendes Sonnenlicht: ein Eindruck, der sich bald in seinen Lichtobjekten – Halogenprojektionen im Raum – fortsetzt und der seiner Malerei bis heute innewohnt. Ob kühl und clean, als hätte sie nie eine Menschenhand berührt, oder mit kräftigen Farben und gestisch-losem Duktus: Erbens Bilder sind stets lichtdurchflutet, wie Fenster, die sich in die Weite öffnen. Immer wieder setzt er Bildrand und Bildmitte, Streifen und Flächen, Vertikale und Horizontale, Form- und Farbbeziehungen miteinander in Dialog. Das Ergebnis sind stille, schwebende, von innen leuchtende Energiefelder, die mehr sind als analytische Statements zur Abstraktion. Sie pulsieren und flüstern auf spielerische Weise, leichtfüßig und wohl temperiert. Es ist diese meditativ-poetische Kraft seiner Bilder, die Erben von seinen Zeitgenossen unterscheidet. Auch wenn Reduktion und optische Prozesse die Themen seiner Epoche sind: Vor seinem inneren Auge schweben Erben die stillen Kompositionen von Giorgio Morandi und Edward Hopper – also nicht unbedingt das, was seine Zeitgenossen umtreibt. Doch Erben, der nun auch in Düsseldorf wohnt, ist kein Szenegänger. Statt in das intensive, aufrührerische Umfeld der Kunstakademie einzutauchen, arbeitet er von Beginn an lieber allein an seinen Farblandschaften. Die Art und Weise, wie darin für ihn Erzählungen, Erinnerungen und Gedanken eingeschrieben sind, oft verbunden mit Orten, an die er gereist ist, mag zwar formal anonym und durchdacht wirken. Doch Erben transzendiert die Farbe, so dass sie etwas Geistiges bekommt. Ihr Klang ist hell und sanft, heiter und lebendig. Damit wird Erben zu einem der wichtigsten Vertreter der Konkreten Kunst.

In seinen neuen Arbeiten, die er nun in seiner ersten Ausstellung in der Sies + Höke Galerie präsentiert, zeigt sich die paradoxe Verbindung aus Gefühl und Kalkül ganz besonders. Das Bild wird hier zum schwebenden Dialogfeld der Farben und Formen – zu dem, was Josef Albers mit „Independence and Interdependence“ umschrieb: Monochromie und Mehrfarbigkeit, Rahmung und Endlosigkeit, Präzision und Geheimnis werden eins. Aus Erbens Kunst spricht etwas, das wohl seinem Bezug zu Italien geschuldet ist: Schönheit und Harmonie. So ungegenständlich sie auch sein mögen, und so klar komponiert: Am Ende ist es immer die Landschaft, die durch seine Fenster hindurchschimmert. Erbens Bilder sind Kompositionen aus Natur und Licht – und damit nichts Geringeres als die Essenz der Malerei.

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